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Una extraña criatura marina con una forma muy peculiar

La naturaleza es caprichosa y siempre nos sorprende, muchas veces maneja formas, seres y organismos, que son pura analogía de la anatomía humana y para muestra, un botón. El Caupo es una especie de gusano marino de la familia Urechidae, generalmente conocido como pez pene, debido a su forma. Se encuentra en aguas superficiales de la costa oeste de América del Norte donde forma madrigueras en el sedimento.

Urechis caupo es un gusano insegmentado cilíndrico que puede llegar a crecer hasta una longitud de 50 centímetros. Tiene un par de salientes en la superficie ventral y en la aleta anterior, así como un anillo distintivo alrededor del ano en la aleta posterior. La probóscide (apéndice alargado y tubular situado en la cabeza) es corta.

Habita en aguas superficiales del océano Pacífico nororiental; Su distribución se extiende de Oregón al norte de Baja California. Vive en madrigueras de arena embarrada en la zona intermareal y en la superficial zona nerítica.

Urechis caupo es detritívoro (obtienen su alimentación materia orgánica en descomposición) y crea madrigueras en el sedimento blando del lecho marino. Cuando se alimenta, exuda un moco que mueve hacia atrás en la madriguera, creando una especie de red. Las partículas del agua de las que se alimenta quedan adheridas a la red mucosa. Posteriormente el gusano traga la red con las partículas a modo de comida.

Madriguera del Urechis en el sedimento blando del lecho marino

Los Urechis suelen enterrarse en el fondo del mar en forma de “U” y hacer madriguera para reproducirse casi sin ser notados por otros animales marinos.

Los sexos están separados y la fertilización es externa. Los huevos son rosas o amarillentos y el esperma es blanco, siendo liberado en el agua. Las larvas son planctónicas durante los 60 días que viven en el fondo marino; son fuertemente atraídos para anidar en la proximidad de otros gusanos marinos por un químico liberado en el agua.

Tienen como depredadores a las nutrias, gaviotas, platijas, tiburones y, en muchas ciudades, también a los humanos.

Es considerado «una excelencia gastronómica»

Es considerada un manjar gastronómico en China, Japón y especialmente en Corea, donde se consume principalmente en zonas costeras preparado como hoe (sashimi).

Urechis Unicinctus servido en un restaurante en Corea.

En Japón, se consume en una zona de Hokkaido, donde se consume como sashimi, en vinagre o cocido, aunque también se puede encontrar como pescado seco. No es un plato típico japonés. Mientras que en China se conserva seco en algunas regiones, como Dalian y Qingdao, para hidratarlo a la hora de consumirlo, y se suele preparar frito o cocido.

Debido a su alto contenido en aminoácidos como la glicina y la alanina, tiene un sabor suave, y una textura que recuerda a la de las almejas.

Es también usada como carnada en la pesca deportiva, en particular para la de la dorada y el pargo rojo.

En la medicina china es usado como remedio para enfermedades relacionadas con la rigidez relativa de la columna vertebral, enfermedades de los riñones, y es un vigorizador recomendado para los varones

Miles de estos gusanos ocasionalmente varan en playas del norte de California. Uno de estos eventos tuvo lugar el 6 de diciembre de 2019, en Punta Reyes, como resultado de una tormenta que destruyó madrigueras de un gran número de ejemplares.

Miles de “peces pene” aparecieron en la playa de EEUU Drakes Beach, sorprendiendo a los vecinos y a la comunidad científica.

Según la evidencia científica, los Urechis habitan los lechos marinos desde hace 300 millones de año y se registraron ejemplares que viven hasta 20 años, lo que los convierte en una de las especies marinas más longevas.

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